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為甚麼Netbook曇花一現?

身處歷史之中,永遠不知道巨輪滾動的方向。時至今年,隨著華碩、宏碁宣布不再推出新型號上網本或小筆電(Netbook),Netbook已經淡出歷史舞台,成為曇花一現的電子產品。

Netbook曾經出現爆發性增長,並令各大媒體廠商趨之若騖。Netbook的成功,歸因於其便攜性、高電量和低價格。當時手提電腦重達2kg以上,螢幕一般介乎12至15吋,電量卻不足4小時,價格方面就豐儉由人,由幾千至過萬元都有。

而Netbook在便攜方面遠比傳統手提電腦優勝,初期7吋Netbook重量不足1kg,後期10吋產品一般亦只是1.5kg,雖然螢幕較小,但方便消費者隨身攜帶而不覺沉重,而螢幕小耗電較低,加上節省出的空間用以擺放大量電池,令電池可以勉強一日使用。Netbook售價僅HKD$2000多元,消費者固然受益,但就有生產商抱怨毛利偏低,不賺錢。

超級本銷量平平 iPad跑出

後來Intel提出超級本(Ultrabook)的概念,主打的同樣是輕薄便攜和充裕電量,效能比起Netbook高出許多,不過售價亦出高出Netbook超過一倍以上,但Ultrabook一直都沒有引爆市場。誠然,Ultrabook同樣擁有便攜和電量充裕的優勢,但價格太高,一直未能降至USD$1000美元HKD$7000以下,令消費者卻步。消費者寧願選擇低效能低價,亦不願意選擇高效能高價,因為目前處理器的效能已經過剩,遠足夠Windows XP/Windows 7運作所需,大多普通消費者實在沒有必要使用太高效能的電腦。

Ultrabook並沒有打敗Netbook,打敗Netbook的是平板電腦。在2010年,蘋果乘著iPhone之勢推出iPad,iPad銷量在幾年之間以倍數增長,完全顛覆手提電腦市場的生態,完全蠶食Netbook市場,連帶對整個手提電量市場亦有影響。

iPad之所以成功,在軟件方面,是由於蘋果iOS簡單易用、系統高度優化、Apps生態圈蓬勃;在硬件方面,是iPad吸收了Netbook的所有優點──輕薄、便攜、電量充裕、相對平價。幾代的iPad重量一直維持在600多克,螢幕是9.7吋,電量非常充裕,售價由HKD$3988起,雖然比Netbook仍貴上一截,但比起傳統手提電腦價格為低。

iPad要做到輕薄、便攜、電量充裕、相對平價,當然有所犧牲,包括處理器用上較弱的ARM架構處理器,不兼容傳統電腦程式,同時不設實體鍵盤及USB埠等,不過這些缺點無傷大雅,消費者都用自己的荷包投了贊成票。

在Android和Windows 8平板電腦的壓力下,去年蘋果推出了更輕薄、更便攜、更平價的iPad mini,螢幕縮至7.9吋,重量不足300克,但電量仍充夠一日使用,價格也降至HKD$2588,不過就沒有大螢幕和視網膜螢幕。有人認為iPad mini是蘋果的妥協或者倒退,此說法實在難以接受,因為iPad mini實際上更符合人對輕薄便攜的要求,而視網膜螢幕,相信在下代或下下代iPad mini始終會加入。

更輕薄、更便攜?

科技發展一日千里,現在人們手持的一部4吋智能手機,效能比起三十年前的超級電腦不知高出多少倍,人們會追求更輕薄更便攜的科技產品。而當中其實有一個潛在的前提,就是摩爾定律(Moore’s law),即電路板上可容納的電晶體數目約每隔18個月便會增加一倍,簡單來說就是電子產品性能會不斷提升,功耗會不斷減少。

不過人對於螢幕大小和輕薄便攜之間,有一個矛盾所在,即人一方面追求更廣闊的視野、更大的螢幕,另一方面卻想要更輕薄小巧的裝置,但更大的螢幕定必更大更重。所以智能手機愈來愈大,而平板電腦愈來愈小,兩者趨於在一點交叉,就如華為6.1吋「平板手機」的嘗試。

「平板手機」未必是未來的全部,不同的人對此有不同的想像,未來智能裝置的革命就在於突破螢幕視野和便攜性的矛盾。Google Project Glass輕薄至一副眼鏡,卻有更廣闊的視野,但技術難度很高,價格很難平民化。投影手機如Galaxy Beam可以提供更廣闊的視野,但在現實生活中使用情境始終有限,電量捉肘見襟,消費者亦未找到恰當的使用方式。像Kinect般的凌空手勢操作的技術已經成熟,但在流動裝置上始終要面對電量和實用性的問題。未來種種,留待讀者和各大科技公司繼續想像。

Google Project Glass

擁有投射鍵盤和投射螢幕的iPhone?

凌空手勢控制

虛擬與現實世界的交互

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